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28/09/2021

'FALSA ESCOLHA': A MINERAÇÃO EM ALTO MAR É NECESSÁRIA PARA UMA REVOLUÇÃO DO VEÍCULO ELÉTRICO?

Ativistas de Fiji protestam diante do Maersk Launcher, um navio fretado pela TMC para mineração em alto mar

As empresas de mineração em águas profundas afirmam que seus metais raros são necessários para fornecer energia à tecnologia limpa - mas mesmo com as grandes empresas de carros elétricos agora apoiando uma moratória, os críticos dizem que há uma alternativa

Mais desta série: Corrida para o fundo - a corrida para explorar as profundezas do mar

No festival de velocidade de Goodwood, perto de Chichester, as multidões se reuniram no circuito de escalada para assistir aos carros mais rápidos do mundo passando rugindo, como fazem todos os anos. Mas não muito longe da ação de alta octanagem, havia uma nova e mais silenciosa atração: uma exibição dos veículos elétricos mais recentes, do Mini Electric de £ 28.000 ao hipercarro Lotus Evija de £ 2 milhões. Mesmo aqui, em um dos maiores eventos do calendário petrolhead da Grã-Bretanha, está claro que os dias do motor de combustão interna estão contados.

Enquanto os países se esforçam para cumprir as rigorosas metas de emissão de carbono e os fabricantes de veículos eliminam os motores de combustão, 145 milhões de veículos elétricos devem estar nas estradas em uma década , contra 11 milhões no ano passado. As baterias de carro de que precisam, junto com baterias de armazenamento para energia solar e eólica, aumentaram a demanda por metais, levando as mineradoras ao fundo do mar em busca desses metais.

Milhares de metros abaixo da superfície do oceano encontram-se milhões de rochas do tamanho de batatas conhecidas como nódulos: uma rica fonte de níquel, cobre, manganês e cobalto. Em junho, foi feito um pedido para começar a explorar esses depósitos em dois anos. Além da demanda por minerais para smartphones e outros dispositivos eletrônicos, e a dificuldade de extraí-los da terra de forma sustentável, as empresas da mineração em alto mar dizem que não temos escolha: se queremos fazer a transição para o renovável energia, devemos sondar as profundezas do oceano.

“Agora temos a tecnologia disponível para explorar mais do oceano nos próximos 10 anos do que tínhamos nos últimos 10.000”, disse Oliver Steeds, fundador e executivo-chefe da Nekton, uma fundação de pesquisa em alto mar e participante no Goodwood's Future Lab. Sua equipe usa tecnologia, como veículos subaquáticos autônomos, ou robôs, para mapear as profundezas do mar - não para mineração, mas para promover a conservação dos oceanos. Nekton liderou uma missão em alto mar ao Oceano Índico em 2019 , que foi transmitida ao vivo de um submersível 200 metros abaixo das ondas.

Nódulos de manganês no fundo do mar nas Ilhas Cook.

Nódulos de manganês no fundo do mar nas Ilhas Cook. Os defensores da mineração em alto mar argumentam que não temos escolha a não ser explorar esses minerais à medida que avançamos em direção a um futuro com zero carbono. Fotografia: USGS

Os avanços na tecnologia de mineração e exploração representam “uma oportunidade extraordinária para o progresso”, diz Steeds. “Mas também representa uma ameaça, seja por meio da mineração em alto mar ou de uma maior industrialização e pesca excessiva.

“Muitas vezes, o oceano está fora de vista, longe da mente. Mas precisamos descobrir o que está lá antes de destruí-lo. ”

Mais de 90% das cerca de 2,2 milhões de espécies no oceano permanecem não descritas . E a contagem regressiva de dois anos para a mineração em alto mar gerou avisos de cientistas de que não compreendemos suficientemente seu impacto potencial sobre a biodiversidade e os ecossistemas.

Douglas McCauley, professor da Universidade da Califórnia em Santa Bárbara e diretor da Benioff Ocean Initiative , diz que o impacto potencial da mineração em alto mar o mantém acordado à noite.

A eletrificação de frotas de veículos é um “caminho positivo” para reduzir as emissões de carbono, diz McCauley. Mas ele acusa as empresas de mineração de alto mar de uma “falsa narrativa” de que devemos minerar o oceano para atender à demanda de metais por energia renovável.

Muitas vezes, o oceano está fora de vista, fora da mente. Mas precisamos descobrir o que está lá antes de destruí-lo

Oliver Always, Nekton

“Existem algumas questões muito significativas sendo levantadas por cientistas sobre os impactos da mineração oceânica”, diz ele. “Quanta extinção poderia ser gerada? Quanto tempo levará para esses sistemas de resiliência extremamente baixa se recuperarem? Que impacto isso terá sobre a capacidade do oceano de capturar carbono? ”

Os ativistas destacam a incerteza nas suposições por trás da demanda de metal projetada, muitas vezes radicalmente diferente. Em julho, os pesquisadores do Greenpeace mostraram que muitas projeções para a demanda de metal até 2050 assumiram o uso contínuo de baterias de íon-lítio dependentes de cobalto e níquel para veículos elétricos e armazenamento, apesar de alternativas sendo desenvolvidas, incluindo o uso de baterias de fosfato de ferro-lítio pela Tesla, que não requerem metal .

Kevin Bridgen, cientista sênior dos Laboratórios de Pesquisa do Greenpeace, diz: “As pessoas estão dizendo 'não teremos metais suficientes se continuarmos fazendo como sempre fizemos', mas as mudanças já estão ocorrendo”.

Cada vez mais, as montadoras estão aderindo à revolta. Em março, BMW e Volvo, com Google e Samsung, se tornaram as primeiras empresas globais a assinar o pedido do World Wildlife Fund (WWF) para uma moratória sobre a mineração em alto mar. Ao apoiar o apelo, diz o WWF, as empresas se comprometeram a não obter metais do fundo do mar, a excluí-los de suas cadeias de abastecimento e a não financiar a mineração em alto mar, até que os riscos sejam melhor compreendidos e as alternativas esgotadas.

Ao pedir a proibição, Claudia Becker, especialista da BMW em gestão sustentável da cadeia de suprimentos, diz que teme que a mineração no fundo do mar possa ter “consequências irreversíveis”.

“Chegamos à conclusão de que estamos perdendo um entendimento dos impactos da mineração em águas profundas sobre a biodiversidade. Queríamos enviar um sinal claro à indústria de que, até que esses problemas sejam resolvidos, os minerais do fundo do mar não são uma opção para nós ”.

Uma das várias alternativas que estão sendo exploradas é construir baterias usando metais amplamente disponíveis, em vez dos minerais raros e caros usados hoje.

Becker acredita que a mineração do fundo do mar pode ser evitada recorrendo a metais alternativos e menos prejudiciais ou projetando baterias que requeiram menos minerais. Ela cita a BYD (Build Your Dreams), com sede na China, a segunda maior fabricante de veículos elétricos do mundo, que anunciou este ano que não usaria mais cobalto nas baterias.

Claes Eliasson, vice-presidente sênior de relações com a mídia da Volvo, diz que sua divisão AB Volvo - que fabrica caminhões, ônibus e equipamentos de construção - aposta em três tipos de veículos: elétricos, hidrogênio e biocombustíveis. Ela está colaborando com a Daimler Trucks para produzir células de combustível de hidrogênio para veículos de longo curso.

Também há pedidos crescentes para uma melhor reciclagem - incluindo a retirada de baterias velhas de lixões. “Estamos acumulando baterias de lítio-ferro ricas em metal”, diz McCauley sobre esses aterros. Ele está otimista sobre a reciclagem, vendo “desenvolvimentos empolgantes” na recuperação de minerais de baterias, e porque ele acredita que há uma “enorme quantidade de dinheiro a ser feita” com o pioneirismo de uma bateria mais barata e com alta densidade energética.

Os pesquisadores estão estudando como reciclar os milhões de fabricantes de baterias de veículos elétricos que esperam produzir nas próximas décadas. Baterias de veículos elétricos (EV) não são projetadas para reciclagem, diz Andy Abbott, professor de físico-química da Universidade de Leicester. “A maioria das baterias EV tem células muito pequenas, que são colocadas em módulos e os módulos em pacotes. Para se ter uma ideia, o Tesla Model S tem 4.600 células ”, destaca.

A dificuldade, diz ele, é encontrar uma maneira econômica de separar as células, que são mantidas juntas com cola resistente e altamente tóxica, para acessar os metais em seu interior.

“Algumas pessoas estão sugerindo células sem cola e tornando a desmontagem mais fácil”, diz Abbott. “Estamos pensando em usar robôs que podem separar baterias. Mostramos que, economicamente, é melhor se você puder desmontá-lo. ”

A mineração em alto mar em um ambiente sensível não é uma boa ideia até que a ciência tenha uma boa maneira de fazê-lo. Ainda não chegamos lá

Claes Eliasson, Volvo

O design do produto e a “obsolescência planejada” são outro grande obstáculo para a reciclagem de metal. Em 2019, 53,6 milhões de toneladas de lixo eletrônico foram gerados globalmente, apenas 17,4%, ou 9,3 milhões, dos quais foram reciclados. Mas isso também deve mudar, com a União Internacional de Telecomunicações estabelecendo uma meta de reciclagem de 30% até 2030. )

Em 2018, a China começou a responsabilizar os fabricantes de veículos por garantir que as baterias sejam recicladas e o país agora recicla mais baterias de íon-lítio do que o resto do mundo combinado . No ano passado, a BYD lançou a bateria blade, que armazena células planas diretamente em seu interior, permitindo que sejam removidas manualmente.

A Abbott prevê que as baterias de lítio-ferro serão recicladas com mais eficiência nos próximos “10 a 15 anos”. Mas ele acrescenta que quase certamente não serão a tecnologia principal dentro de 20 a 30 anos. “É um mercado em evolução”, diz ele.

Robôs montam carros na fábrica de carros elétricos BYD em Xi'an, Shaanxi, China

Os robôs montam carros elétricos na fábrica da BYD em Xi'an, Shaanxi. A China agora responsabiliza as montadoras pela reciclagem de baterias e o país agora recicla mais baterias de íon-lítio do que o resto do mundo combinado. Fotografia: Alex Plavevski / EPA

The Metals Company, anteriormente DeepGreen , uma das várias empresas que planejam minerar nódulos no Pacífico, acusou BMW, Volvo e outras empresas de alegações “irresponsáveis” . Em um comunicado em março , perguntou: “Onde exatamente a BMW obterá os metais de bateria de que precisa para eletrificar totalmente seus produtos e com que impacto em nosso clima?”

Mas sua afirmação de que a mineração de metais do oceano teve o “menor impacto planetário” foi questionada.

Em julho, a Deep Sea Conservation Coalition, o Greenpeace USA e a Global Witness enviaram uma carta à Comissão de Valores Mobiliários dos EUA, questionando o impacto ambiental e a declaração de viabilidade da DeepGreen .

“DeepGreen está oferecendo uma escolha falsa ou distópica” entre destruir a floresta tropical ou o ambiente oceânico, diz Matthew Gianni, co-fundador da Deep Sea Conservation Coalition . “Nós também não precisamos fazer. Nós, como sociedade - sejam consumidores, empresas privadas e / ou, em particular, governos que investem em tecnologias de energia renovável - podemos e devemos usar materiais e metais substitutos na construção de baterias elétricas para veículos e outras tecnologias de armazenamento de energia. ”

TMC se recusou a comentar para este artigo.

Não são apenas os ativistas que estão preocupados. Becker, da BMW, diz que pelo menos as minas terrestres, embora frequentemente afetadas por alegações de trabalho infantil, desmatamento e poluição, podem pelo menos ser inspecionadas e responsabilizadas.

Máquinas de corte desenvolvidas para mineração em alto mar.

Corrida para o fundo: a desastrosa corrida com os olhos vendados para explorar o fundo do mar

“Não estou dizendo que todas as minas do mundo são perfeitas”, diz Becker. “Mas temos ferramentas, como padrões de devida diligência, que podemos aplicar às minas que operam de acordo com esses padrões e podemos melhorá-los.”

“Olhando para o maquinário envolvido na mineração em alto mar, quase não foi testado, talvez em versões menores. Mas sem testar, como podemos confiar nesses métodos? ”

Eliasson, da Volvo, diz: “Se todos os especialistas estivessem nos dizendo que a mineração em alto mar é uma opção simples e fácil, sem impactos sobre a biodiversidade, não teríamos problemas com ela. Mas até o momento, a pesquisa não está lá.

“A mineração em alto mar em um ambiente muito sensível não é uma boa ideia até que a ciência encontre uma boa maneira de fazê-lo. Ainda não chegamos lá. ”

McCauley concorda. “Temos uma excelente oportunidade e obrigação de aproveitar todo o poder da ciência e da engenhosidade humana para acelerar a produção em massa de veículos elétricos de uma forma que não crie um novo desastre ambiental em nosso oceano e que minimize os impactos de mineração em terra. ”

A TMC foi abordada para comentar, mas não respondeu.

Fonte: the Guardian
 
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